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100 años de Ford en cadena, o cuando Ford reinventó la Industria del Automóvil
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100 años de Ford en cadena, o cuando Ford reinventó la Industria del Automóvil

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Esta semana se ha conmemorado la efeméride. El 7 de octubre de 1913, la planta de Ford en Piquette Avenue, en Detroit, comenzaba a producir el Ford Model T en masa, partiendo de una cadena de montaje inspirada, según cuenta la leyenda, en las cadenas que Henry Ford había visto en el matadero de su ciudad. Aquel día se inició una nueva era, la del denominado fordismo, aunque el Model T hubiera sido lanzado unos años antes, el 1 de octubre de 1908.

Ford no fue el primero en establecer el montaje en cadena. De hecho, ni siquiera fue el primero en aplicar esta técnica a la fabricación de coches. Antes de que Ford abriera la Ford Motor Company, en 1901 Ransom Eli Olds había patentado un sistema que le permitiría sextuplicar la producción de Oldsmobile en un solo año. Sin embargo, cuando hablamos del montaje de automóviles en cadena pensamos inevitablemente en la figura de Henry Ford y su Ford Model T.

Volvamos a aquella época para saber por qué.

1913 Ford Highland

Entre finales del siglo XIX y principios del siglo XX, Detroit se está convirtiendo en un punto de encuentro para las novedosas factorías de automóviles. Tanto Olds con su cadena de montaje como Henry Leland con su estandarización de componentes para los Cadillac han sentado ya bases imprescindibles para la eclosión de la industria automovilística.

Sin embargo, hay algo que cambia definitivamente cuando Henry Ford adapta esos sistemas en sus plantas de trabajo. Bien, ya que estamos desmitificando, cabe decir que no es Ford quien personalmente implementa las técnicas que darán paso al fordismo, sino un equipo compuesto por cuatro directivos llamados Charles E. Sorensen, Clarence Avery, Ed Martin y Walter Flanders.

El equipo de Ford, a diferencia de sus competidores, emplea mano de obra no cualificada, granjeros que han acudido a la ciudad a buscar fortuna y que pronto serán obreros de automóviles. La clave del sistema está en subdividir las tareas hasta la mínima expresión y llevar los componentes hasta los trabajadores, en vez de esperar a que cada trabajador se desplace hasta el vehículo que fabrica. Siendo así las cosas, esos obreros apenas necesitan formación.

Tiempos modernos - Charles Chaplin
'Tiempos modernos' - Charles Chaplin (1936)

De Henry Ford sabemos mucho. Lo hemos visto pasar de granjero a ingeniero y también conocemos sus múltiples andaduras empresariales. Es eso que en el mundo de los negocios se denomina un emprendedor, y está dispuesto a aprovechar la oportunidad que se le presenta.

La forma de sacar el máximo partido a la idea del montaje en cadena llega como consecuencia de uno de los beneficios que le comporta, que a su vez se convierte en motor de un beneficio mayor. Con el trabajo en cadena en manos poco cualificadas, Ford puede reducir costes, y decide repercutir esa reducción de costes en una reducción de precios que incrementará las ventas.

Además, un año después de instaurar el trabajo en cadena Ford duplica el sueldo a sus empleados. Las razones para hacerlo son de carácter moral, pero también económico, ya que al disponer de un mejor sueldo los trabajadores pueden erigirse en consumidores de sus propios productos.

650 1000 1913 Ford Highland Park Plant Montaje

La implementación del trabajo en cadena permite que el Ford Model T salga adelante en un total de 84 pasos, y el tiempo de producción de cada unidad se reduce drásticamente. De las 12 horas que se lleva en un principio se pasa primero a 6, más tarde a 3 y, por último, a un tiempo de 93 minutos.

Ya en los años 20, un total de 52.000 trabajadores se encargan de fabricar los Model T a un ritmo de 24 segundos por unidad. De todas formas, la cara oculta del sistema basado en las teorías de Frederick Taylor, el uso indiscriminado del cronómetro para medir la productividad de los operarios, lleva a que exista una elevadísima rotación de trabajadores en Ford.

Cómo montar un Ford Model T en pocos pasos

Montaje Ford Model T - 1913
Fabricación de los guardabarros
Montaje Ford Model T - 1913
Ensamblaje de las ballestas de la suspensión
Montaje Ford Model T - 1913
Montaje del bastidor. Al fondo, depósitos de gasolina almacenados
Montaje Ford Model T - 1913
Montaje del salpicadero y el sistema de dirección
Montaje Ford Model T - 1913
Pintado de las llantas por centrifugado
Montaje Ford Model T - 1913
Pintado de la carrocería
Montaje Ford Model T - 1913
Montaje de los tapizados
Montaje Ford Model T - 1913
Ensamblaje final de ejes y chasis
Montaje Ford Model T - 1913
Colocación del motor
Montaje Ford Model T - 1913
Montaje de ruedas y depósito de gasolina
Montaje Ford Model T - 1913
Verificación del radiador en primer plano
Instalación del salpicadero en segundo plano
Montaje Ford Model T - 1913
Ensamblado final de la carrocería, sostenida a pulso
Montaje Ford Model T - 1913
Et... c'est fini! Esto es un Ford Model T

Los cambios que impuso el Ford Model T

¿En qué sentido la cadena de montaje de Henry Ford supuso una revolución en el sector? Para comprender la importancia de Ford y el fordismo, basta con observar algunos rasgos esenciales de la Ford Motor Company en los años del Ford Model T y algunos elementos que introduce este automóvil.

El trabajo en cadena permitió en la Ford Motor Company establecer para sus empleados un salario mínimo interprofesional de 5 dólares al día, con una jornada laboral de ocho horas y la entrada en el mercado laboral de mujeres e inmigrantes.

La reducción de costes en la fabricación del Ford Model T fue uno de los factores clave. En 1908 su precio era de 825 dólares. En 1925, su precio había bajado hasta los 260 dólares. Teniendo en cuenta que el escenario económico era de elevada inflación en el periodo de entreguerras, este fue un factor imprescindible para la democratización del modelo de Ford... y para el boom del automóvil.

Carreteras pavimentadas y ventas de coches

El Ford Model T fue el primer coche de comercialización masiva y a escala mundial. En 1921 aglutinaba el 57 % de la producción mundial, su producción se llevó a varios países y se vendió en todos los continentes. Sólo en los Estados Unidos, fue un potente dinamizador de la movilidad de las personas, y su escalada comercial fue ligada al crecimiento de las infraestructuras.

La irrupción masiva del Ford Model T en el mercado, con 15 millones de unidades hasta 1927, cuando se dejó de fabricar, supuso la estandarización de la posición del volante. Hasta entonces, cada fabricante ubicaba la posición de conducción donde le parecía mejor, ya fuera a la izquierda, a la derecha o en el centro.

Ford Model T - 1913
Foto | Francisco Abarca .

El Ford Model T contaba, ya a su lanzamiento en 1908, con un conjunto de elementos opcionales que permitían personalizar el modelo final. En este sentido, marcó una tendencia que nos acompaña en nuestros días.

También el color se podía elegir, aunque 12 millones de unidades de color negro, y el uso de otros tonos oscuros, ayudaron a forjar la leyenda de que sólo se comercializaba en ese color. No es verdad tampoco que se eligiera el color negro por un menor tiempo de secado. Cada uno de los 20 tonos negros que se usaban en el pintado del Ford Model T tenía su tiempo específico.

Finalmente, se puede decir que el Ford Model T caló en la sociedad hasta el punto de convertirse en icono de la época. En los años 20 se mencionaría en canciones, historias populares, películas y cuentos infantiles a Tin Lizzie: Lizzie, por ser un nombre habitual en los caballos de la época, y tin, de chapa o metal, en inglés (literalmente, tin es estaño).

Las ideas de Henry Ford, en 10 citas

Henry Ford 1919

Si hubiera preguntado a la gente qué querían, me habrían dicho:
"Caballos más rápidos".

El único error verdadero es aquel del que no aprendemos nada.

Una idea sin ejecución es simplemente una alucinación.

No busques el fallo, busca el remedio.

La calidad consiste en hacer las cosas bien cuando nadie mira.

Nada es particularmente difícil si se lo divide en pequeñas tareas.

Tanto si piensas que puedes como si piensas que no puedes... estás en lo cierto.

Cuando pensamos que el día de mañana nunca llegará, ya se ha convertido en el ayer.

Los obstáculos son esas cosas espantosas que ves cuando apartas los ojos de tu meta.

Pensar es el trabajo más difícil que existe.
Quizá sea esa la razón por la que hay tan pocas personas que lo practican.

Más información | mental_floss
Foto | The truth about cars | klassixx
En Motorpasión | 100 años de cadena de montaje de Ford, en 100 segundos

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